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Hiking in Torres Del Paine National Park in Chile

There are many options for hiking in Torres Del Paine

Torres del Paine National Park is located in southern Chile around 300 km north of Punta Arenas. It is a popular hiking destination. Access to the Park is not exactly easy but the Park still receives a lot of visitors every year. To reach the Park you will first take a 3 and 1/2 hour flight from Santiago into Punta Arenas. From there you can transfer into Puerto Natales via a 4 hour bus. From Puerto Natales it is another 100 km into the Park. The Park is open year round but Spring and Summer are the best times to visit. I know of a photographer who prefers visiting during the Winter as he is searching for extreme weather and better light. We visited in late November and had great weather conditions. Be aware of the extremely windy conditions. I have never seen a plane come to a full stop so soon when landing. I guess pilots don’t need to apply brakes when landing into these headwinds. A visitor in another group got hurt when a wind gust took him down. I really enjoyed a 7 km hike along the eastern edge of the Park. The trail is known as the wildlife trail and it included a climb to a hill with a cave with indigenous cave paintings. The hike was easy with not much climbing. In the Spring, you will see all sorts of wildlife with their offspring. We saw Foxes, Guanacos, and Ñandús on this trail.

Pueden ver mucha vida durante una visita en la Primavera

El Parque Nacional de Torres del Paine se encuentra en el sur de Chile alrededor de 300 km al norte de Punta Arenas. Es un destino muy popular para senderismo. A pesar de que el acceso al Parque no es muy fácil, muchos turistas lo visitan todos los años. Para llegar al Parque tendrán que tomar un vuelo de 3 horas y media desde Santiago a Punta Arenas. Seguido tienen que transferirse a Puerto Natales. Esto les tomará unas 4 horas más. Desde Puerto Natales son unos 100 km adicionales para entrar al Parque. El Parque permanece abierto todo el año pero Primavera y Verano son la mejor época del año para visitar. Conozco a un fotógrafo que prefiere visitar durante el Invierno ya que busca mejor luz y condiciones atmosféricas extremas. Nosotros visitamos al final de Noviembre y tuvimos un clima perfecto. Tengan cuidado con el viento. Es muy fuerte y una ráfaga les puede tumbar como le pasó a un turista en otro grupo. Nunca he visto un avión detenerse tan rápido al aterrizar. Me imagino que frenar no es muy necesario cuando se aterriza con estos vientos de frente. La mejor caminata para mi fue una caminata corta de 7 km en el borde este del parque. Este sendero se conoce como el sendero de vida silvestre e incluye una subida a un monte que tiene una cueva con pinturas rupestres. El sendero no es muy difícil y se puede tomar muchas fotos. En la Primavera se ven toda clase de animales con sus crías. Zorras, Guanacos, y Ñandús se cruzaban caminando frente a nosotros en este sendero.

 

torres del paine rio serrano

View of the Rio Serrano and the Park

torres del paine lakeside hiking lake Nordenskjold Mirador de Los Cuernos

Short hike around Lake Nordenskjold on the way to the Mirador de Los Cuernos

torres del paine salto grande lake nordenskjöld

Salto Grande at the western end of Lake Nordenskjöld

torres del paine wildlife trail

Hiking with the Guanacos along the wildlife trail

torres del paine cave wildlife trail

Cave paintings are found here inside this rocky outcrop

torres del paine cave paintings puma wildlife trail

Cave painting of a Puma

torres del paine cave paintings human puma wildlife trail

Cave painting of a human – the Puma head on the right is very accurate

torres del paine cave paintings condor wildlife trail

Cave painting of a Condor

torres del paine looking west

Looking West from the top of the hill – lots of good hiking here

Andean Avocet at the Salar de Atacama

Recurvirostra Andina in the shallow lagoons of the Andes

The Andean Avocet (Recurvirostra Andina) is a wading bird belonging to the Avocet family. It is resident of the Andes, in northwestern Argentina, western Bolivia, northern Chile and southern Peru. An adult bird is approximately 45 cm in length and less than half a kilogram in weight. The bird has thin legs and a long thin black bill that is curved upwards. The Andean Avocet forages in the shallow waters of the alkaline lakes in the Andes. It sweeps its bill from side to side in water fishing for tiny crustaceans. These photos were captured in the Salar de Atacama in northern Chile at an elevation of about 2300 m above sea level. This salt flat is the third largest in the world, after Salar de Uyuni in Bolivia and Salinas Grandes in Argentina. The Salar de Atacama is the world’s largest and purest active source of Lithium. Although not listed as a threatened species, mining in the region could be affecting these and other birds in the area. The day I visited the Salar, I met a wildlife biologist that was conducting a census of the Flamingos. The researcher was working for the mining companies. I wonder if the data reflected a decline in the number of birds, would the public know the real figures? After seeing this ecosystem, you will never look at batteries for your electronic gadgets the same way.

Se encuentran en lagunas de Chile, Bolivia, Peru, y Argentina

El Avocet Andino (Recurvirostra Andina) es una especie de ave zancuda oriunda de los Andes. Se encuentra mayormente en el noroeste de Argentina, el oeste de Bolivia, el norte de Chile, y el sur de Peru. Un espécimen adulto mide unos 45 cm de largo y pesa menos de medio kilogramo. El Avocet tienes patas finas no muy largas y un pico delgado y curvado hacia arriba. Son aves que viven en lagunas llanas de los Andes. Mueven su pico de lado a lado en busca de pequeños crustáceos. Estas fotos fueron tomadas en el Salar de Atacama en el norte de Chile a una altura de 2300 metros. Este salar es el tercero mas grande del mundo detras del Salar de Uyuni en Bolivia y las Salinas Grandes en Argentina. El Salar de Atacama es la fuente más grande de Litio en el mundo. Aunque esta especie de ave no está en peligro de extinción, las actividades mineras pueden poner en peligro la salud de las aves en la región. El día que visité el Salar, conocí a una bióloga que estudiaba y mantenía un censo de los Flamingos. La investigadora trabajaba para las compañías mineras. Me pregunto si las cifras demostraran una disminución en el numero de aves, se darían a conocer estas cifras verdaderamente? Luego de entender un poco más de este ecosistema, más nunca volveran a ver a las pilas o baterías de sus ordenadores, móviles, o cámaras de la misma manera.

Andean Avocet in the Salar de Atacama

Andean Avocet in the Salar de Atacama

andean avocet salar atacama

Andean Avocets looking for tiny crustaceans.

salar de atacama flamingos

Flamingos in the Salar de Atacama

Atacama desert and the Altiplano de Chile

Chile is a long thin country

 

As the guidebook said, Chile is a long thin country with an incredibly variety of landscapes and natural resources. If you want to see most of these landscapes, you will have to fly a lot inside the Country. One area that I would highly recommend is the San Pedro de Atacama region in the North. This is the gateway to the Chilean Altiplano. To get here from Santiago you will take a short flight to Calama – about one and a half hours. Followed by a transfer into San Pedro de Atacama which will take around one hour.

Arrange for the transfer at the airport’s service desk once you land in Calama. We were trying to save some Pesos and avoided the airport transportation desk. However we found ourselves stranded at the airport when all buses and vans left for San Pedro and the airport closed until the next flight from Santiago a couple of hours later. A taxi was out of the question as San Pedro is too far for a taxi.  Luckily a local taxista reacted quickly and took us in the direction of the Calama bus station. He knew the bus headed for San Pedro had already left the station but he was going to flag the bus down on the road so we could get on. Sure enough, he saw the bus coming up the road and he flashed his lights and signaled for the bus driver to stop. We were able to transfer quickly into the local bus headed for San Pedro. We managed to save some money after all. Once we arrived at San Pedro, we took another local taxi for a couple of Pesos for the short ride to our hotel. We stayed at the Hotel Kimal. Very centrally located in this small town, good service, and with an excellent restaurant it turned out to be a very good choice.

The plan was to sign up for excursions but nothing had been arranged. I remembered reading a blog recommending an outfitter in town but I barely remembered their name or location. I was lucky to find them on the main street about 2 blocks from the Hotel. The outfitter was Cosmo Andino. They specialize in small group excursions to the Atacama desert and the Altiplano region. They were patient and explained all the possible excursions – I opted for 3 days of activities. I cannot recommend them enough – very friendly, efficient and delivered a lot for the money. We took tours for the Valle de la Luna, the Lagunas Altiplanicas, and the Tatio Geysers. Each day was full of adventure and there was never a dull moment. Altitude sickness did not set in as we gradually climbed higher each day. We had already experienced the Andes when we traveled to Peru but this landscape was different. The second day excursion was an exhausting all day affair that included a stop at the Salar de Atacama where we could observe the Flamingos. I will not bore you with bad bird photos. Let me just say that you really need a long lens in order to capture even relatively large birds like Flamingos.

 

El Valle de La Luna, Lagunas Altiplanicas, y los Geysers del Tatio

 

Tal y como el libro guía explicaba, Chile es un país muy estrecho y largo con gran variedad de paisajes y recursos naturales. Tendrán que volar mucho dentro del país para poder ver algunas de estas zonas naturales. Una de estas zonas que les recomiendo es San Pedro de Atacama en el norte. Desde aquí pueden tomar excursiones de un día que suben al Altiplano Chileno. Un vuelo corto desde Santiago los llevará hasta Calama. Es un vuelo interesante si consiguen un asiento en el lado derecho del avión al volar hacia el norte. Así se disfrutan los Andes cuyas cimas parecen estar a la misma altura que vuelan. En el aeropuerto de Calama consiguen un mini-bus a San Pedro de Atacama el cual les tomará alrededor de una hora.

Les recomiendo acercarse al escritorio de la compañía de autobuses en el aeropuerto para concertar la transferencia a San Pedro. Como siempre he hecho, trato de ahorrarme unos pesos y creía que iba a poder conseguír otro bus más barato fuera del aeropuerto. Pues sí, mas barato lo hay pero no en el aeropuerto. Hay que llegar hasta el centro de Calama a la estación de buses primero. Esperando un taxi o un bus, vimos como el aeropuerto cerraba hasta que el próximo vuelo llegara desde Santiago. No apareció un taxi hasta media hora después y gracias a su rápida reacción pudimos conectar con el bus en medio del camino. El bus ya había salido de Calama pero el taxista pudo hacerle señas desde el carríl opuesto en medio de la carretera y logró detener el bus. Nunca en mi vida había hecho una transferencia tan rápida y loca. Los pasajeros locales no acostumbran ver turistas en estos buses y luego de la parada de seguro que no estaban muy contentos. Ahorramos algún dinero pero hubo que correr y perder tiempo.

San Pedro de Atacama tiene una gran variedad de hostales. Yo les recomiendo el Hotel Kimal porque tienen un buen restaurante y se encuentra cerca de la calle principal. Me vino a la memoria un blog donde recomendaban un centro de excursiones llamado Cosmo Andino. Solo teníamos tres días completos aquí y quería explorar al máximo. Luego de la maroma del aeropuerto ya se estaba volviendo tarde así que salí corriendo a buscar la oficina de Cosmo Andino sin saber como se llamaban o donde estaban. El primer sitio donde entré no me pareció que fueran ellos. Seguí por la calle principal y ví la oficina y halgo me resonaba, tenían que ser ellos. Pude organizar tres días de aventuras que incluían el Valle de La Luna, las Lagunas Altiplánicas, y los Geysers del Tatio. Les recomiendo esta oficina de excursiones. Creo que el precio era muy bueno y ofrecen muchísimo. Tuvimos la suerte de tener el mismo guía los tres días. Oscar es un chileno que vivió en Londres unos años y es un guía estupendo. Resultó muy cómico oirle hablar inglés con un acento británico. Chile atrae muchos turistas y entre ellos conocimos Chilenos, Franceses, Alemanes, Surafricanos, Brasileños, Británicos, y Españoles. Cada día se sube más y más alto así que se aclimatizan a la falta de oxígeno y no les ataca el soroche o mal de altura. También les recomiendo ponerse en forma antes de un viaje a las alturas. Arrancar desde el nivél del mar y una vida sedentaria frente al ordenador para caminar montañas a 3000 metros al día siguiente es una receta para un desastre.

Aqui les dejo el link a Cosmo Andino por si algún día quieren explorar Atacama.

 

Laguna Altiplanica

Laguna Altiplanica

 

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Tatio Geysers shortly after sunrise

 

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You can walk right up to many of the Geysers, just watch the boil-overs.

 

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The Tatio Geysers are the highest Geysers in the World.

 

cactus flower chile altiplano

Cactus flower found on the way to the Tatio Geysers

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