Monthly Archives: January 2014

Cirques Calcaires in the Parc National des Pyrenees

Cirques are rock formations carved by glaciers

A summer vacation brought me to Lourdes in the south of France a couple of years ago. After spending a day in the city, I was more than ready to go hiking in the mountains. The Pyrenees are just a day trip away from the city. I purchased an organized excursion that would bring us to Cauterets for half a day. The bus drops you at the entrance to the Pyrenees National Park office. Cauterets is located about 32 km (20 mi) southwest of Lourdes. Here you can take a ski lift to the Lac de Gaube and also see the Pont d’Espagne stone bridge over the river. This is a great starting point for many hikes. The shoreline of the lake and surrounding slopes are covered with glacial rock formations. That excursion turned out to be nothing more than a bus ride that I could have done on my own. The bus driver only spoke French but I was able to communicate using signs and my watch. We only had 2 hours to do it all. We had to stand in line to get tickets for the ski lift, the lift would take us up to a trailhead where we had to walk another 20 minutes to the lake. We really had to run in order to see the lake on top and the bridge below. The situation was aggravated when we lost precious time as the ride up in the ski chair suddenly stopped halfway up the mountain leaving us dangling in the air for about 15 minutes. Time was ticking but the view was spectacular.
I wanted to see more of the Pyrenees so I was glad I contacted a local guide a few months earlier. When I arrived in Lourdes, I called her to arrange a full day excursion. The day trip would take us to see 3 different Cirques. These are circuses or arenas carved on mountains by eroding glaciers. The glaciers have disappeared exposing the remaining valley and the surrounding circular rock formations. You really feel like walking into an amphitheater. It was a long day and we had to also run in order to see it all. The Cirque de Gavarnie was our first stop for the day. We had to hike almost one hour to reach the Gavarnie Waterfall which at 422 meters is the highest waterfall in France. The second stop was the Cirque de Estaube where we had the opportunity to hike along the shoreline of Lac des Gloriettes. This is an artificial lake formed by a water dam. Finally we drove to the Cirque de Troumouse for a short visit. We returned to Lourdes just as the sun was going down and the light was getting interesting at the end of the day. The mountains are beautiful but you need to be in place early or late in the day for good photographic opportunities. Our adventures in the Pyrenees were not over as we would return the next day to follow the Tour de France.

Un territorio protegido en la frontera de Francia con España

Aproveché mis vacaciones de verano para visitar la ciudad de Lourdes en el sur de Francia. Luego de ver la ciudad, los Pirineos estaban cerca y quería ver algunos de estos picos. Lourdes se encuentra muy cerca de los Pirineos lo que hace posible una visita de un día. Terminé comprando una excursión de medio día que nos llevaba a Cauterets a unos 32 Km de Lourdes. La guagua los dejará a las puertas de la oficina del Parque Nacional de Los Pirineos. Aquí comienzan muchos senderos y se puede ver el puente de piedra conocido como Pont d’Espagne. Una silla de ski sube a los visitantes que quieren ver el Lac de Gaube. Este es un lago rodeado de formaciones glaciares. La excursión resultó ser nada mas que un viaje en bus que cualquiera hubiera podido hace por su cuenta y de esa manera contarían con mas tiempo para ver el lugar. El conductor del bus solo hablaba Francés pero logramos comunicarnos. Contábamos con dos horas para ver todo. Había que hacer cola para comprar boletos, luego tomar la silla de ski hasta la cima donde comenzaba un sendero que nos llevaba al lago. Caminar este sendero toma unos 20 minutos. El tiempo no nos daba y terminamos corriendo mucho. La cosa se complicó un poco más cuando la silla de ski se paró y nos dejó colgando sobre la montaña por unos 15 minutos. El tiempo corría pero la vista era asombrosa de verdad.
Siempre había deseado ver estas montañas asi que unos meses antes me habia puesto en contacto con un servicio de guía de montaña. Al llegar a Lourdes, les llamé para organizar una excursión de un día completo. Visitaríamos los 3 Cirques más famosos. Los Cirques son como arenas o circos en las montanas que han sido cortadas por la erosión de los glaciares. Les dará la sensación de entrar a un anfiteatro al acercarse. Fue un día largo y también terminamos corriendo. La primera parada nos llevaba al Cirque de Gavarnie. Aquí se camina un sendero por una hora hasta llegar a la cascada mas alta de Francia. La cascada de Gavarnie cae 422 metros.  Luego visitamos el Cirque de Estaube donde pudimos caminar alrededor de el Lac des Gloriettes. Este lago está formado por una represa. La última parada sería el Cirque de Troumouse. Ya se hacía tarde y estábamos cansados así que no caminamos mucho aquí. Pronto llegó la hora de regresar a Lourdes. Nos despedíamos de los Pirineos justo cuando la luz del sol comenzaba a saturar los colores. Porqué sucede esto siempre? Hay que planificar bien para estar en el sitio correcto a la hora correcta para tomar buenas fotos. Las aventuras en los Pirineos no se acabaron ese día ya que volvimos al día siguiente para seguir la acción del Tour de France.

Veronique is a reliable tour guide who speaks English and Spanish. You can contact her thru their website at Detours-Pyreneens.

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The Gave de Gaube near the Pont d’Espagne

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Long hike up to the Gavarnie waterfall.

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The Gavarnie waterfall is barely seen here in the center.

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A lakeside Café with a great view.

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The Lac des Gloriettes and the Cirque d’Estaubé under harsh early afternoon light.

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The green valley at the base of the Cirque de Troumouse was our final stop

Peregrinos in El Camino passing through Pamplona

The Way of St. James as it passes through Pamplona

Ever since visiting Santiago de Compostela in Spain a few years ago, I have become very interested in the Way of St. James. Whenever I cross paths with El Camino, I immediately gravitate towards the magic and the mistery of El Camino. The stories of perseverance of its many Pilgrims are very inspiring. I found myself in the city of Pamplona and as soon as I walked into its historic center, I started running into Peregrinos. While walking around the north end of the city, I wandered into the best preserved medieval door in the city. The gate at the Portal de Francia, as its name indicates, is the gate to France. Many Peregrinos start walking in St. Jean Pied de Port in France. They cross the Pyreenes and arrive in Pamplona here. While I stood around looking to photograph the scenery, I noticed lots of Peregrinos walking up the ramp to enter the city. I got the courage to approach many of them and ask them about their hike. I always ask Peregrinos about their home country. I was surprised to see them so tired and yet so friendly and in good spirits. I did not want to interrupt their pace but this location was a great spot to approach them. Usually they arrive here after 3 days of walking which included crossing the mountains. They are tired but happy to finally arrive in the fist major city along the Way. One of the stories that impressed me the most was that of the two Korean friends who met along the Way. One was from Korea and the other one lived in Philadelphia. They did not know each other before the journey but met at a hostel and decided to walk together the rest of the way. Some like to walk in solitude while others make friends and walk together. I met people from all parts of the world including Japan, Italy, China, Australia, France, Germany, England, Venezuela, Spain, and USA. Everybody was in a good mood and were willing to share their experience. Later that afternoon, while walking in the center of town, I saw two girls walking with their dogs. They clearly looked like Peregrinas and I had to talk to them. They were friends from Austria who decided to walk the Camino with their dogs. Hostels do not usually accept dogs and have a limited number of beds that fill up quickly. Because of their dogs, they were having to camp at night. They spent the night camping outside of town and suffered a very cold and rough night.
The next day I took a bus to Puente La Reina which is a small town about 22 km Southwest of Pamplona. It is also an important town along El Camino and I had a chance to meet more Peregrinos there. Here are some Pilgrims that I met along the Way.

Peregrinos en el Camino Frances pasando por Pamplona

Desde que visité la ciudad de Santiago de Compostela hace unos años, me ha interesado mucho todo lo relacionado con El Camino. Las historias y relatos del Camino parecen mágicas y misteriosas. Admiro a estos caminantes que demuestran tanta perseverancia. Cuando pasen por la ciudad de Pamplona, rápidamente se encontrarán Peregrinos ambulando por las calles del centro histórico. Mientras caminaba por el sector Norte de la ciudad, me encontré frente a la puerta medieval del Portal de Francia. Esta puerta, tal y como lo indica su nombre, es la salida o entrada a Francia. La gran mayoría de los Peregrinos comienzan a caminar en St. Jean Pied de Port en Francia. Cruzan los Pirineos y llegan a Pamplona por esta puerta. Me detuve para intentar tomar fotos de las montañas al norte. Pronto observé como grupos de Peregrinos se acercaban y subían la rampa entrando a la ciudad. Tuve el valor de acercarme y preguntarles acerca de su caminata. Siempre les pregunto sobre su país de origen. Me sorprendía verlos cansados pero muy dispuestos a hablar por un momento con un extraño. No quería interrumpirles mucho pero esta rampa parece ser un gran lugar para detenerlos y hablar con ellos. Normalmente llegan aquí tras caminar 3 días. Me contaban que el primer día era el mas duro ya que cruzaban los Pirineos. Andaban cansados pero felices de llegar a esta gran ciudad. Uno de los relatos que mas me cautivó fue el de las chicas Coreanas que se encontraron en un hostal en El Camino. Una de ellas era de Corea y no hablaba mucho Castellano o Inglés. La otra residía en Philadelphia. No se conocían antes pero decidieron caminar juntas el resto del Camino. Algunos prefieren la solitud mientras otros prefieren hacer amigos y caminar juntos. Me encontré gente de todas partes del mundo. Japón, Italia, China, Australia, Francia, Alemania, Reino Unido, Venezuela, y Estados Unidos estaban representados. Parecía que todos la pasaban muy bien y no les molestaba compartir su experiencia. Luego cuando andaba por el centro del pueblo, observaba a un par de chicas caminando con sus perros. Parecían Peregrinas y también les pregunté. Resultaron ser de Austria y decidieron caminar con sus perritos. Los hostales no aceptan perros ya que el espacio es limitado y se llenan rapidamente. Nadie acomodaba sus perros y se vieron obligadas a acampar por la noche. Pasaron la noche en el campo afuera de la ciudad y pasaron una noche muy dura con mucho frío.
Luego al otro día, tomé el bus rumbo a Puente La Reina. Este pequeño pueblo queda a unos 22 Km de Pamplona. El pueblo es un importante punto de encuentro en El Camino ya que aquí se juntan dos rutas – el Camino Francés y el Camino Aragonés. Tuve oportunidad de conocer mas Peregrinos caminando por el centro. Aquí les dejo con algunas imágenes de Peregrinos.

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A pair of Peregrinos walks thru the commercial center of Pamplona

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Another pilgrim arriving in Plaza del Castillo in the center of Pamplona

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These two Korean friends met along the Way and decided to hike together.

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Another group of Peregrinos arrives at the Portal de Francia

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After losing track of each other, Peregrinos are happy to see each other again

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Peregrinas arriving in town with their dogs

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Leaving town with their dogs

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Peregrinos crossing the Puente La Reina as a rain storm nears